Os quatro filhos adultos estavam de acordo.

O pai deles, William Curry, engenheiro elétrico aposentado e executivo de negócios, estava afundando cada vez mais na demência. Eles encontraram um centro de cuidados de memória a cerca de um quilômetro e meio da casa de seus pais, em Chelmsford, Massachusetts, onde acharam que Curry se sairia melhor.

Mas a sua mãe, Melissa, que tinha 83 anos quando a sua família começou a instá-la a fazer esta mudança em 2016, continuava determinada a continuar a cuidar do seu marido de 81 anos em casa, apesar do crescente impacto na sua própria saúde. Quando seus filhos levantaram a questão de uma mudança, “ela não discutiu o assunto”, disse sua filha, Shannon Curry, 56 anos. “Ela se calava. “Às vezes ela chorava.”

No entanto, a memória de Melissa Curry também estava falhando. Ela se esquecia de dar os medicamentos ao marido ou recebia as doses erradas. A família preocupada com quedas e incêndios. Mesmo depois de convencê-la a contratar um assessor vários dias por semana, o casal ainda ficava sozinho a maior parte do dia e também durante a noite.

Com o passar das semanas, “ficamos realmente num impasse”, disse Curry. “Você substitui sua mãe?”

Entre no mediador. Por meio de uma amiga, a Sra. Curry conheceu a Elder Decisions, uma empresa que oferece “mediação familiar para idosos”. Seus pais e irmãos concordaram em tentar. Crystal Thorpe, diretora e fundadora da empresa, e um co-mediador, Rikk Larsen, entrevistaram membros da família por telefone e depois agendaram uma sessão em torno da mesa de jantar dos pais.

Frequentemente associados a disputas comerciais ou casos de divórcio e custódia, os mediadores treinados também podem ajudar famílias que enfrentam uma série de questões incómodas relacionadas com os cuidados aos idosos: condições de vida adequadas, responsabilidades de cuidados, comunicação e partilha de informações, e decisões financeiras e de saúde.

Quando as famílias procuram a mediação, “querem fazer o que é melhor, mas têm perspectivas diferentes sobre o que ‘melhor’ pode significar”, explicou a Sra. Thorpe.

Às vezes, um tribunal ordena a mediação de idosos, normalmente envolvendo tutela ou bens e heranças. A frequência com que isso acontece depende das leis estaduais e do entusiasmo de cada juiz pelo processo.

“Seria ótimo se mais juízes dissessem: ‘Você precisa de um mediador; escolha um da lista aprovada’”, disse JulieAnn Calareso, presidente da seção de Nova York da Academia Nacional de Advogados Idosos.

Mas cada vez mais, as famílias procuram a mediação dos mais velhos em privado, antes que as disputas cheguem aos tribunais e ao império ou destruam as relações familiares.

“Se as famílias puderem evitar litígios – seus custos, seu estresse – elas obterão um resultado melhor”, disse Beth Polner Abrahams, uma mediadora treinada e advogada idosa em Long Island. “Não haverá vencedor ou perdedor – haverá compromisso.”

A mediação difere da arbitragem, na qual um árbitro avalia os argumentos e determina que os antagonistas concordam em aceitar. O mediador mantém a neutralidade e ajuda as próprias partes a chegarem a um consenso, centrado nas necessidades e desejos do idoso.

Mesmo as pessoas que não têm capacidade no sentido jurídico podem muitas vezes manifestar os seus desejos, disse Thorpe. Quando isso não for possível, os mediadores podem basear-se em declarações ou documentos anteriores da pessoa.

A mediação também difere da terapia familiar, embora as sessões possam tornar-se igualmente emocionais à medida que os participantes ficam irritados ou chorosos, cuidando de feridas antigas e exalando tristeza.

“Estas são situações complicadas”, disse DeLila Bergan, uma mediadora idosa em Denton, Texas, e co-presidente da secção de mediação de idosos da Associação para Resolução de Conflitos.

“Não tentamos deixar todos felizes, alegres e amorosos – isso é trabalho para um terapeuta. Mas podemos mantê-los conversando e focados nas questões, e manter a calma, sem xingamentos.”

Ela lembrou-se de uma disputa sobre uma casa de família que uma viúva se preparava para vender para financiar a sua mudança para uma vida independente. Uma das crianças sentiu que “devia a casa”, disse Bergan, porque morava nela há alguns anos e contribuía para os custos de reforma.

“Mas não houve consenso sobre isso” entre os outros filhos e netos, disse Bergan. “A luta ficou muito feia.”

Ao longo de três meses de negociações, a família chegou a um acordo: a filha compraria a casa por um preço que a mãe aceitasse. Mesmo que os ressentimentos persistissem, “era um acordo com o qual todos poderiam conviver”, disse Bergan.

Às vezes, as partes documentam as decisões num memorando de entendimento, ou numa lista de próximas tarefas, ou num calendário de prestação de cuidados; As famílias podem concordar em trocar informações com um site familiar privado ou uma cadeia de texto.

O processo e qualquer resolução alcançada permanecem confidenciais – o que é valioso, uma vez que algumas famílias têm vergonha até de reconhecer que procuraram a mediação. Posteriormente, os mediadores podem permanecer em contacto a pedido da família, para facilitar a comunicação.

Como a mediação de idosos é um campo relativamente novo, sem certificação nacional ou requisitos de licenciamento, as abordagens e os custos variam. Uma mediação pode durar 90 minutos, três horas ou alguns dias. Alguns mediadores também são advogados ou assistentes sociais. Alguns trazem advogados mais velhos ou consultores financeiros para o processo.

No Texas, Bergan, que trabalha sozinha, cobra de US$ 1.500 a US$ 2.500 pela maioria dos casos de mediação de idosos. Em particular em Massachusetts, a Elder Decisions, que normalmente usa dois mediadores, cobra de US$ 400 a US$ 500 por hora.

Mas a alternativa pode ser devastadora. O litígio leva meses ou até anos e os custos chegam a dezenas de milhares de dólares.

Para encontrar mediadores treinados, as famílias podem consultar a Associação para Resolução de Conflitos, a Academia de Mediadores Familiares Profissionais ou mediate.com, e procurar profissionais que forneçam mediação para idosos. (As suas fileiras ainda são escassas, mas a mediação ocorre cada vez mais online, tornando-a mais amplamente disponível, independentemente de onde os membros da família vivam ou onde o mediador exerce a sua actividade.)

Nem sempre dá certo. Se os principais membros da família se recusarem a sentar-se à mesa, “a mediação sem a sua presença não seria apropriada”, disse a Sra. Thorpe. “Se houver um sentimento de coerção ou suspeita de abuso ou negligência, isso não é apropriado.” Ela espera que os participantes demonstrem boa fé e disposição para chegar a uma resolução.

Quando a mediação funciona, pode preservar ou mesmo fortalecer os laços, permitindo que as famílias celebrem aniversários, formaturas e casamentos juntas, apesar dos conflitos anteriores. “Eles deveriam poder ficar juntos ao lado do túmulo de seus pais”, disse Abrahams.

William e Melissa Curry e seus filhos, com o mais novo participando via viva-voz da Carolina do Sul, passaram cerca de uma hora e meia conversando com a Sra.

Shannon Curry descreveu a sessão no final de abril como “uma reunião de resolução de problemas onde todos se sentem ouvidos, todos têm uma palavra a dizer”, incluindo o seu pai. “Conversamos sobre compromisso. Com o que você consegue conviver e com o que não consegue conviver?”, lembrou ela. “Foi principalmente uma tentativa muito amorosa de encontrar soluções.”

Com o acordo da mãe, a família mudou o Sr. Curry para seu novo apartamento alguns meses depois. Menos isolado do que em casa, ele se tornou amigo dos funcionários e dos demais moradores e pareceu gostar das atividades. Sua esposa o visitava uma ou duas vezes por dia, acompanhando-o nas refeições e nas aulas de ginástica, e também parecia se beneficiar da interação social.

Ele morreu aos 82 anos, oito meses após sua mudança. Quatro anos depois, sua esposa morreu na mesma unidade de cuidados de memória, aos 88 anos.

Nem todas as famílias conseguem resolver conflitos com uma única sessão de mediação, mas neste caso “foi uma grande ajuda”, disse Shannon Curry. “Eu gostaria que tivéssemos feito isso dois anos antes.”